Arriondas y Ribadesella / Descenso del Sella

La Fiesta de las Piragüas se ha convertido en todo un fenómeno de masas asociado al deporte, la fiesta, la música y la diversión

Lo que empezó como una forma de entretenimiento que asaltó repentinamente a Dionisio de la Huerta Casagrán —un barcelonés. hijo de asturiano, que regresaba a pasar el verano de 1929 a Coya (Infesto, Asturias)— se ha convertido en todo un acontecimiento deportivo y festivo, plagado de actividades de toda índole.  Se trata del Descenso del Sella, o Fiesta de las Piraguas, que reúne en el último trecho de 20 kilómetros del río Sella -entre Arriondas, en el interior, y Ribadesella, en la costa- a miles de practicantes y aficionados al piragüismo de toda España y a legiones de personas con ganas de diversión.

Las primeras líneas de su historia se escriben en Barcelona. De la Huerta se dirige a tomar el tren que le llevará a Madrid y desde allí otro hasta Asturias. Camino de la estación barcelonesa repara en una piragua plegable que exhiben los almacenes El Siglo. A los pocos días ya disfrutaba de la embarcación en el embalse de El Molino y poco después descendía con ella el río Pilona, afluente del Sella, junto a unos amigos: el médico Benigno Morán y el joven Manés Fernández, éste último, en una K-1 de fabricación casera equipada con flotadores laterales. Fueron cerca de cinco kilómetros por el río, entre Coya e Infiesto, en los que emplearon dos horas y media. Con esta experiencia, nuestro protagonista convenció a otro amigo, Alfonso Argüelles, y a Manés Fernández, para descender por el río hasta Arriondas. Lo hicieron en una piragua con flotadores mientras un grupo de amigos les seguían desde la carretera en autocar. Hicieron sucesivas paradas para achicar el agua que entraba en la embarcación y reponer fuerzas, sorprendiéndoles la noche en Soto de Dueñas. No habían llegado al destino marcado, pero habían invertido más de siete horas de disfrute inmersa en la naturaleza.

Al año siguiente, en 1930, se celebró la que se considera como el primer Descenso del Sella, entre Infiesto y Ribadesella, según unas versiones, y entre Infiesto y Soto de Dueñas, según otras. De la Huerta, Argüelles y Fernández estuvieron otras siete horas en el río parando varias veces para compartir sus sensaciones con catorce amigos que les seguían por la carretera. En 1931, la excursión partió de Soto de Dueñas, bajando por el Pilona hasta Arriondas donde siguió por el Sella hasta Ribadesella, recorriendo 25 kilómetros en cuatro horas y doce minutos. Al año siguiente quedó determinado el recorrido definitivo entre los puentes de Arriondas y el de Ribadesella, con 19 kilómetros de descenso, los últimos cinco de ría. Tomaron parte trece palistas de Gijón, Ribadesella, Infiesto y Oviedo, en la primera edición competitiva que ganaron los riosellanos Antón Durán y César Sánchez invirtiendo una hora y cincuenta y tres minutos en una embarcación canadiense de seis metros de quilla y 50 kilogramos de peso.

descenso del sella
Llegada al Puente de Ribadeslla en 1950

La Guerra Civil de España paralizó el Descenso del Sella entre 1936 y 1943, reanudándose el 11 de agosto de 1944 con once piraguas, número que empezó a crecer de manera importante en sucesivas ediciones, llegando a inscribirse en 1951 los primeros piragüistas extranjeros, procedentes de Italia, Portugal y Francia.

El inusitado poder de convocatoria del Descenso del Sella para canoa y kayak, llegó a su culmen en 1994; entonces tomaron parte más de 1.400 embarcaciones que ocuparon todo el espacio físico existente para tomar la salida en las playas de canto rodado de Arriondas. Desde hace años, más de 300.000 personas se dan cita anualmente en el Descenso del Sella. Se celebra el primer sábado de agosto posterior al día 2, es retransmitido por TVE y seguido por unos pocos privilegiados en los vagones del tren que sigue el curso del río, cuyas plazas limitadas son muy codiciadas.

Alrededor de este evento deportivo han surgido otros de carácter lúdico y festivo que congregan a miles de personas desde días en los pueblos situados a orillas del Sella. Los actos se inician el viernes con el Desfile de equipos participantes y la Izada de banderas bajo el puente de Arriondas en una romería que continúa durante toda la noche, pues mientras los deportistas descansan, una multitud se mantiene de fiesta con música, bailes y una maratón de bolos en la que compiten jugadores federados durante toda la noche.

A la mañana siguiente, la llegada del Tren fluvial procedente de Oviedo y Ribadesella marca el comienzo de un multicolor desfile con variopintos personajes disfrazados, vehículos engalanados y grupos folclóricos, todo ello presidido por Don Pelayo, reyes asturianos y autoridades que observan desde una tribuna. La prueba deportiva tiene su meta en el puente de Ribadesella. Allí, en un monolito, figuran grabados de los vencedores de todas las ediciones. Después se retrocede a los Campos de Oba, en Llovio, donde de celebra una Comida campestre a cuyos postres tiene lugar la Entrega de trofeos. Todo ello con las gaitas y los bailes folklóricos asturianos.

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Comenzando el Descenso

La Fiesta de las Piraguas, competición y fiesta única en el mundo por su espectacularidad, colorido, belleza y originalidad es punto de reunión de decenas de miles de jóvenes. Ribadesella y otras localidades se llenan en el fin de semana del Descenso de veinteañeros ávidos de diversión. Pensando en ellos, en 1997 inició su andadura el Festival de Música Electrónica Aquasella en el que se reúnen DJ y productores punteros del panorama nacional e internacional. De los mil asistentes de la primera edición se ha pasado a unos 30.000 y el festival, que nació vinculado al techno se ha abierto a otros estilos, artistas y sonidos.

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