Norovirus, el azote de los restaurantes

Saltan a las noticias casi todos los inviernos casos de gastroenteritis que afectan a varias personas que han estado en un restaurante unas horas antes. El último afectado es el restaurante londinense Dinner, del chef Blumenthal que cierra sus puertas durante una semana tras haberse visto afectados 20 empleados y 24 comensales por este virus. En febrero de 2009, otro restaurante de este mismo chef, The Fat Duck también estuvo en la palestra debido a este virus, esta vez con centenares de afectados. ¿Y quién no recuerda el caso del Noma? El que fuera el mejor restaurante del mundo, sufrió en marzo del 2013 un caso de norovirus en el que se vieron implicadas 67 personas.

¿Pero qué son los norovirus? Los norovirus o virus de Norwalk son la causa más común de gastroenteritis en meses invernales, aunque se pueden dar en otras épocas del año. Los síntomas aparecen a partir de las 12 horas tras la exposición al virus (contacto con superficies u objetos contaminados o comiendo/bebiendo alimentos contaminados), los síntomas incluyen diarrea, vómitos, náuseas y cólicos estomacales, y otros menos comunes como fiebre baja, escalofríos, dolor de cabeza, dolores musculares y una sensación general de fatiga. La enfermedad por norovirus por lo general no es grave, la mayoría de las personas se recupera en 1 o 2 días aunque es posible que la infección sea grave en niños pequeños, ancianos y personas con otras afecciones.

Los brotes de la enfermedad son comunes, sobre todo en ambientes cerrados, como los hospitales, residencias de mayores o colegios. Esto se debe a que el norovirus se propaga fácilmente de una persona a otra, y a que el virus puede sobrevivir varios días en una zona contaminada. De hecho, recientemente se ha dado un caso en un crucero por el Caribe, en el que ha habido unos 700 afectados, entre pasajeros y tripulación. Es tan común en este tipo de viajes, que a los norovirus también se les llama virus de los cruceros.

Como no hay vacuna para prevenir la infección ni medicamento para tratar a las personas que enferman, beber mucha agua contribuye a reemplazar la pérdida de líquido causada por la diarrea y los vómitos, y evitar la deshidratación. Pero siguiendo unas sencillas indicaciones podemos reducir la probabilidad de contraer el virus:

  • Higiene adecuada de las manos:  lávese las manos minuciosamente con agua y jabón, especialmente después de ir al baño o de cambiar pañales, y siempre antes de comer o preparar alimentos.
  • Medidas de precaución en la cocina: lave minuciosamente las frutas y verduras, y cocine bien las ostras y otros mariscos antes de consumirlos. No se deben comer alimentos crudos o sin tratar. Los brotes suelen producirse por consumo de mariscos crudos.
  • No prepare alimentos cuando tenga la infección: las personas enfermas por norovirus no deben preparar alimentos para los demás mientras presenten los síntomas y hasta 3 días después de recuperarse de la enfermedad.
  • Limpie y desinfecte: después de un episodio de vómitos o diarrea, limpie y desinfecte inmediatamente las superficies contaminadas.
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